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时间:2017-11-08
 
 

2014年,在3D打印产业最红火的时候,李厚民在美国创立了UNIZ。三年之后,焦躁的资本热潮早已奔向其他领域,但李厚民却顺利地通过A轮融资拿到了4500万人民币。

    在位于中关村的办公室里,他有一整面柜子几乎装满UNIZ公司的各类打印成品,包括牙套、戒指、汽车后视镜,和各种小巧的模型玩物等。这些产品离我们日常能接触到的产品只差一步——被批量生产或打印。

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    李厚民在本科实习时,首次与3D打印技术的接触,就萌生了兴趣。那是2001年,按照李厚民的说法,彼时的3D打印还被称作「RP」(快速成型RapidPrototyping,简称RP),只是被当做一种工业上的新兴技术。高昂的打印机成本,让3D打印难以广泛应用,更别提成为一款消费级别的产品了。

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    直到各种3D打印专利纷纷到期并影响着一批科学家对打印技术专利开源后,3D打印设备的价格才逐渐下降。这中间有两个年份值得一提:一是2012年,第一款众筹消费级3D打印设备FORM1在kickstarter上线;二是在2013年,发展时间最长,工艺最成熟,应用最广泛的SLA(StereolithographyAppearance,立体光固化成型法)关键专利技术到期。

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    2012年,李厚民正在美国奥本大学攻读高分子专业博士。在此之前,他已经拿到美国南加州大学材料学硕士学位、奥本大学的电子与计算机学硕士学位,和高分子学硕士学位。

    作为一名3D打印的爱好者,李厚民参与了Kickstarter的众筹网站上Formlabs公司FORM1的众筹。但当这款采用SLA技术的打印机到手时,李厚民却很是失望,「虽然视频做的很好,但事实上打印速度很慢」。后来他还使用了多款光固化的3D打印机,但都难以让他满意。

    专业技术出身的他,本能地相信,自己可以做得更好。

    2012年还发生了一件改变李厚民人生道路的事。他暂停了自己的博士学业,在美国一家工业集团做了一年技术人员。一年里,这种「一眼望到底」的生活,让李厚民意识到「这不是自己想要的」。他又回到了学校。

    2014年,SLA关键专利过期一年后,同样毕业一年的李厚民正式创立了UNIZ,开启了自己的3D打印技术创业之路。很快的,在朋友的介绍下,李厚民拿到了高德地图创始人成从武的天使投资——理由只有一个:「技术出身,靠得住」。随后,为节省研发成本,李厚民将研发中心搬回了北京。

    97倍速之路

    发展至今,3D打印技术不下十种,其中UNIZ采用的是目前市面上主流的SLA方案。在全世界已有的3D打印机中,采用光固化成型技术占比60%以上。这种技术的特点在干净、精度较高,但打印速度偏慢。

    李厚民发明的「面成型」3D打印技术,则将这种技术的3D打印速度提升了97倍。

    目前,在塑料打印领域,能和UNIZ相比的只有曾为阿迪达斯提供量产球鞋3D打印设备的Carbon3D。Carbon3D在DLP的基础上发明了CLIP技术(ContinuousLiquidInterfaceProduction液态成型技术),相比传统光聚合打印速度,在不同精度要求下可将速度提升25到100倍。

    采取SLA技术打印时,必须控制好温度,过热会导致产品难以粘连,失败率飙升。而李厚民的这种液冷面成型技术,是全世界首次从能量的角度出发,提出利用冷液系统来解决这个问题,这使得打印过程中不必纠结于温度的问题,速度大幅提升的同时,并不会影响到打印精度。

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    从2015年开始,李厚民和他的团队花了两年的时间来研发「面成型」这项关键技术。目前,他们的打印机可以达到1000毫升/小时的成型速度,而精度还可以控制在20-50微米之内。比如,在相同精度下,其他3D打印机器需要12小时塑造的物品,UNIZ只需要七分钟就能打印好。

    随着UNIZ「面成型」技术的成熟,李厚民在2016年选择先在kickkstarter上试水。很快,这款SLASH光固化3D打印机在Kickstarter成功众筹近400万元支持,全世界各地500百余名工程师预购了该产品。

    卖机器的生意好,卖材料的生意更棒

    作为李厚民的天使投资人,成从武在保持跟投了UNIZ的A轮融资。他认为3D打印技术是未来智能制造的重要基础,「我们预期国内要比海外慢两到三年,所以我们也有耐心去等。」

    现在,在UNIZ上千家的家客户名单中,现代汽车、安踏、美国最大牙科实验室GlidewellLabs,世界军工巨头NorthrupGrumman等公司都名列其中。产品小到牙套、戒指,大到汽车后视镜和飞机零部件。

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    不过,依靠出售机器并不是李厚民这笔生意的核心。UNIZ的机器价格和市面上同类型的产品并无太多差别。虽然部分厂家一次性会购置上百套机器,但李厚民看中的是打印的材料和软件。在他看来,打印材料是一个拥有持续需求的物品,而机器只是一次性的产品。目前在UNIZ官网上的打印材料,每500ml需要69美元,而打印一双鞋底就需要大约250ml打印液。

    李厚民选择在这时进行融资,就是希望将已经成熟的技术,借助资本的力量直接去对抗Carbon3D等国际上的同类公司。据李厚民透露,UNIZ正在欧洲筹建一个新的工作室。

    尽管投资人都满意于UNIZ的发展速度,但李厚民仍在狠狠地踩着加速。 
来源:南极熊3D打印网

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